La legión francesa se hizo muy popular sobre todo por las películas que surgieron en los años 30. Desde entonces se ha hecho referencia a este cuerpo militar en toda clase de medios, incluso en dibujos animados, o más recientemente en las películas de “La Momia”. De todas las legiones existentes, se puede decir que es la más famosa. Por supuesto, tenemos la legión española, pero la francesa está mucho más rodeada de increíbles historias y leyendas. ¿Qué es la legión francesa para la mayoría de la gente?

Hay una creencia popular de que la legión francesa servía principalmente como modo de escape. Cualquier persona que tuviera problemas en su país podía alistarse a esta unidad militar y adoptar una nueva identidad, Esto significaba que tenía que sacrificar unos cuantos años de su vida al servicio de la legión. Después de este tipo ya era un ciudadano francés y cualquier crimen anterior estaba perdonado. Sin embargo, hay mucho más que saber sobre la legión francesa.

1 – ¿Cuál fue el origen de la legión francesa?

Legion Francesa origen

Una de las características de la legión francesa era que aceptaba voluntarios de cualquier parte del mundo. Es algo único en cualquier fuerza militar y se puede pensar que eran un grupo de mercenarios al servicio de Francia. Sin embargo, sus inicios no tuvieron nada que ver con lo que fue posteriormente. En 1831 el rey Luis Felipe de Francia tuvo que tomar una decisión sobre los revolucionarios que se habían sublevado el año anterior. Se había propuesto ejecutarles pero el rey pensó que era mejor castigarles sirviendo al estado.

La legión francesa fue creada y los supervivientes de la revolución de julio de 1830 fueron alistados para luchar por su país. Esto solo fue el principio, ya que muchos delincuentes y criminales empezaron a ser condenados a servir en la legión francesa. Esta unidad militar fue destinada en Argelia, que era una colonia francesa en aquellos tiempos. No era una tarea fácil mantener la paz en una tierra tan hostil y los enfrentamientos eran continuos. Llegaron incluso a luchar en España en 1835 donde hubo un gran número de bajas.

La legión francesa era considerada una unidad militar de criminales sin disciplina. Esto hacía que se les consideraba soldados de segunda y por ellos no se les suministraba el mismo equipo que otros batallones militares. Tenían que apañarse con lo poco que tenían y por eso había tantas bajas cuando entraban en combate. Todo esto cambió en la primera guerra mundial. Sus éxitos en el campo de batalla les hicieron ser muy respetados en Francia.

2 – Es una de las unidades militares más antiguas

Legion Francesa antiguedad

Como se ha dicho, cuando se habla de la legión francesa parece algo muy antiguo. No es de extrañar que mucha gente piense que hace tiempo que no existe esta unidad militar. Sin embargo, sigue estando en activo y ha estado vinculada en muchas de las guerras modernas. La legión francesa luchó en la primera guerra del golfo, el la guerra de Irak, la República Centroafricana y también en Afganistán. Sin embargo, no es tan grande como era cuando fue creada. En sus inicios llegó a tener 50 mil soldados y ahora tiene unos ocho mil divididos en siete regimientos.

3 – La legión francesa y la guerra de Méjico

Legion Francesa Camaron

En 1861 América del Norte comenzó lo que se llamó la Guerra de Secesión o Guerra de la Independencia Americana. Mientras los americanos estaban enfrascados en su guerra, Francia decidió invadir Méjico bajo el mandato de Napoleón III. La idea que tenía Napoleón era crear en este país otro imperio que dominara esa parte del mundo. En 1863 un batallón mejicano de tres mil hombres estaba cerca de la localidad de Camarón. Llevaban un gran número de suministros que debían llegar a la ciudad de Vera Cruz, la cual estaba sitiada por los franceses.

La legión francesa recibió la orden de detener el avance de este regimiento para que los suministros nunca llegaran a Vera Cruz. El problema era que la legión en ese momento se componía de 64 soldados. Muchos habían muerto por los combates y las enfermedades asociadas a la guerra. Eso no fue excusa para que lucharan en esta pelea suicida.

El pequeño grupo de legionarios comandados por el capitán  Jean Danjou fueron a Camarón para luchar contra los tres mil soldados. La batalla duró 10 horas y la legión francesa perdió muriendo casi todos sus soldados. Sin embargo, causaron un gran número de bajas en el ejército mejicano donde murieron unos 300 soldados. Muchos compararon esta batalla con la Batalla del Alamo que había ocurrido 30 años antes. En esta ocasión los supervivientes franceses no fueron ejecutados y fueron intercambiados más tarde por prisioneros mejicanos. Este fue uno de los momentos en que se vio a la legión francesa como un cuerpo de élite.

4 – Las enfermedades mataron a más legionarios que las batallas

Legion Francesa enfermedad

Se puede pensar que las continuas batallas eran las causantes de las muertes de los legionarios. Sin embargo, uno de sus peores enemigos eran los problemas de salud. La legión francesa estaba pensada para luchar en las peores condiciones posibles y en los lugares más remotos. Los problemas de salud eran continuos y muchos morían incluso antes de entrar en combate.

Aunque los legionarios eran hombres duros que podían aguantar largas marchas por el desierto y altas temperaturas, las enfermedades locales eran difíciles de evitar. Entre 1887 y 1910  murieron diez veces más soldados por enfermedades que por combates. De hecho, durante la invasión de Madagascar un tercio de la legión francesa murió de infecciones. Curiosamente apenas hubo muertos por los combates.

5 – Hubo una mujer legionaria

Susan Travers

Algunos se preguntarán si la legión francesa aceptaba mujeres. Lo cierto es que no era un sitio donde las mujeres querían ir dado lo duro de las condiciones. Sin embargo, una mujer llamada Susan Travers si se atrevió a unirse a esta unidad militar. Se alistó en el año 1940 y lo sorprendente es que venía de una familia londinense adinerada. Antes de alistarse en la legión había estado en la Cruz Roja conduciendo ambulancias. Estuvo ayudando en la guerra de invierno al lado de los finlandeses.

Fue en la segunda guerra mundial cuando comenzó a conducir ambulancias para la legión en el Norte de África. Francia había sido invadida por los alemanes pero en África se seguía luchando contra el general Rommel. Susan Travers pronto se ganó una reputación como una gran conductora de ambulancias, esquivando minas en las carreteras.

Era tal la fama que estaba consiguiendo que la asignaran dirigir la evacuación de Bir Haikem después de una dura resistencia francesa contra Rommel. Tuvo que llevar un convoy por carreteras minadas estando ella en el primer vehiculo guiando a los demás. Su vehiculo recibió once disparos aunque no llegó a ser herida. De hecho, la única vez que la hirieron fue estando de pasajera. Le fue asignada la medalla de honor de la legión, lo cual no se da a cualquiera.

6 – Los nazis se infiltraron en la legión

Legion Francesa nazi

Lo que muchos no saben es que al empezar la segunda guerra mundial, había un ochenta por ciento de alemanes en la legión francesa. El partido nazi había hecho un seguimiento de los que componían la legión durante años antes de la guerra. De hecho, muchos alemanes al servicio de los nazis habían llegado a ser oficiales en la legión francesa. Al empezar la segunda guerra mundial Francia tomó medidas sospechando que el enemigo estaba en sus propias filas. Los soldados alemanes fueron destinados a construir carreteras y otro tipo de obras.

Los legionarios alemanes oficialmente no se rebelaron pero hubo muchas luchas internas para librarse de la  influencia nazi. Finalmente la legión francesa volvió a recobrar la confianza de los aliados y pudo colaborar en el desembarco de Normandía y la recuperación de territorio europeo.

7 – Un momento oscuro en Vietnam

Dien Bien Phu

La comentada batalla de Camarón en Méjico es contada como una muestra del valor y coraje de la legión francesa. Por otro lado, uno de los momento más oscuros de este regimiento fue en los años cincuenta en Vietnam. El 13 de  marzo de 1954 empezó lo que se conoce como la batalla de Dien Bien Phu. Había unos diez mil soldados protegiendo la fortaleza de Dien Bien Phu, donde había cuatro batallones de legionarios.

La fortaleza fue atacada por vietnamitas con armas suministradas por China. La batalla empezó con fuego de artillería vietnamita, donde el primer edificio destruido fue el de los suministros. Esto fue un golpe duro para los franceses, los cuales se habían quedado casi sin nada de comer y beber. Después de varias horas de artillería, los vietnamitas atacaron tomando posiciones y avanzando sin parar. Se cuenta que los legionarios lucharon como leones, pero aun así tuvieron que ir retrocediendo.

El 8 de mayo comenzaron una serie de asaltos masivos a la fortaleza de Dien Bien Phu. Fue una masacre donde murieron unos 2300 franceses y 8000 vietnamitas. Los sobrevivientes franceses fueron hechos prisioneros y llevados a campos de trabajo donde solo sobrevivieron un 30 por ciento. Murieron de hambre y enfermedades en estas prisiones extremadamente duras. La legión francesa perdió a casi todos sus hombres de los cuatro batallones, que es algo que no les gusta recordar.

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