Como todo el mundo ya sabe a no ser que vivas en alguna parte totalmente aislada del planeta Tierra, estamos viviendo una cuarentena como no se había visto hace mucho. Algunos prefieren llamarlo confinamiento o periodo de restricciones debido a la pandemia que vivimos. Sin embargo, el término cuarentena no es nuevo para la humanidad, y posiblemente no sepas tanto como pensaban de estos periodos de aislamiento. La aparición del coronavirus ha hecho que vivamos unos meses que seguramente ha cogido a todos por sorpresa.

¿Han sido estas cuarentenas muy frecuentes en la historia de la humanidad? El que ha mucha gente le haya cogido todo esto de sorpresa, no significa que las cuarentenas sean algo poco habitual. Supongo que ya sabrás que las pandemias y plagas han estado entre nosotros durante siglos. No es de extrañar que las cuarentenas hayan estado muy presentes para evitar las consecuencias de los peligrosos virus y bacterias.

1 – ¿De donde viene el nombre cuarentena?

quarantine

La definición de cuarentena se la debemos a los anglosajones (quarantine) y se empezó a usar en el siglo 17. La cierto es que hicieron su propia versión de la expresión italiana quaranta giorni, lo cual significa “cuarenta días”. Se empezó a usar para barcos que llegaban a los puertos con supuestas enfermedades que podían ser peligrosas para la población.

Sin embargo, los periodos de aislamiento ya existían de mucho antes, aunque no tenían que ser necesariamente 40 días. De hecho, los periodos de aislamiento y confinamiento normalmente duraban 30 días. No se sabe muy bien el motivo por el que se elevó el número de días a cuarenta, pero parece que esos 10 días de diferencia marcaban una diferencia. Lo cierto es que el término ‘cuarentena’ ahora se utiliza para varias cosas, y puede ser para grupos de personas o grandes masas de gente como hemos podido ver en el los últimos tiempos.

2 – La biblia hace referencia a las cuarentenas

Levítico

Curiosamente el sistema de aislar a personas que pueden portar enfermedades o un modo de protegerse, tiene una referencia en la biblia. En concreto está en el párrafo Levítico 13:4 donde habla de aislar una persona durante 7 días sin la piel y el pelo no tiene un cierto aspecto saludable. Será un sacerdote el que se encarga de verificar que la persona va recuperando la tonalidad de la piel y por tanto su salud. Si el sacerdote ve que todo sigue igual, se tendrá a la persona otros siete días en aislamiento.

Por lo que se ve, el confinar a personas que muestran signos de enfermedad se lleva haciendo hace miles de años. Que no lo llamaran cuarentena no significa que no usaran métodos muy parecidos a los que utilizamos ahora.

3 – También hay cuarentenas espaciales

apollo 11

La llegada del hombre a la Luna fue uno de esos eventos que hicieron historia en la humanidad. Sin embargo, cuando volvieron a la Tierra les esperaba la gloria y un periodo de confinamiento exigido por la NASA. Cuando volvieron de la misión del Apollo 11, nadie estaba seguro de si la Luna era totalmente estéril. Por tanto, había miedo de que pudieran existir gérmenes que pudieran ser devastadores para la población.

Cuando la cápsula del Apollo 11 aterrizó en pleno océano Pacífico, los tres astronautas fueron recogidos por el navío de la armada USS Hornet. Fueron metidos en una cápsula especial donde estaban aislados hasta llegar a un laboratorio que les tenían preparados en tierra firme. Estuvieron en aislamiento durante tres semanas como medida de seguridad hasta saber si no eran portadores de enfermedades desconocidas.

4 – La isla de la muerte

isla Gruinard

Las islas no están inmunes a las cuarentenas y de hecho, muchas de ellas han tenidos que aislarse del resto del mundo. Un caso muy conocido es el de la isla Gruinard, más conocida como la isla de la muerte. Esta isla estuvo habitada por personas hasta que fue adjudicada por los británicos durante la segunda guerra mundial. Los que vivían en la isla tuvieron que abandonarla, sobre todo por el uso que le iban a dar los británicos.

Los militares británicos se hicieron cargo de la isla Gruinard y empezaron a realizar pruebas con armas biológicas. Una de las armas que más probaron fue el conocido Ántrax y además lo hicieron con una cepa muy agresiva y peligrosa. La cepa de Ántrax era tan peligrosa que todos los animales que tenían en la isla para los experimentos murieron en pocos días. Los experimentos siguieron hasta que la guerra acabó en 1945 y se pensó incluso en devolver la isla a los habitantes originales.

El problema es que la isla había quedado tan contaminada, que era peligroso acercarse a ella sin la debida protección. Finalmente se puso la isla en cuarentena, aunque duró hasta los años 90. Se descontaminó la isla con nuevos procedimientos y en teoría ahora es segura, pero parece que la gente no se acaba de fiar. No es una isla para ir a pasar una vacaciones.

5 – La cuarentena y como fabrica genios

newton

Aunque el aislamiento social que tienen las cuarentenas no es plato de gusto para nadie, tiene ventajas que muchas veces no son las esperadas. El confinamiento y aislamiento social puede provocar problemas psicológicos a la larga, pero también sacar el genio que tiene mucha gente dentro. Durante la plaga de la peste bubónica en Londres, hubo un aislamiento que duró meses hasta que todo se pudo normalizar.

El físico Isaac Newton sufrió esta cuarentena de meses y dedicó el tiempo de aislamiento para sus investigaciones. Aparte de la ley de gravedad que todos conocemos, muchas teorías surgieron de este aislamiento. Cuando pudo volver a la universidad a dar clases, llevaba varias ideas desarrolladas que sirvieron para futuras invenciones.

William Shakespeare también aprovechó esta cuarentena para escribir sus obras “El Rey Lear” y “Macbeth”. No es el único escritor que aprovechó una cuarentena para escribir una obra que se hizo famosa mundialmente. Mary Shelley escribió “Frankenstein” mientras Europa estaba afectada por una terrible epidemia de Cólera en 1816. Tener tanto tiempo libre en aislamiento puede ser provechoso si se sabe aprovechar el tiempo.

6 – ¿Son realmente útiles las cuarentenas?

cuarentena ebola

¿Hasta que punto son las cuarentenas efectivas? Hay mucha polémica y grupos enfrentados sobre si los confinamientos realmente acaban con el problema. De hecho, en este confinamiento que estamos sufriendo han aparecido diferentes voces a favor y en contra de la cuarentena. Muchas cuarentenas son cuestionadas una vez que han pasado, y la que estamos pasando ya lo está siendo.

En 2003 hubo una epidemia de coronavirus del tipo SARS en Canadá, lo cual mucha gente no recuerda. Hubo una cuarentena pero más flexible a la que estamos viviendo ahora. Al acabar hubo muchas críticas sobre como se podía haber hecho de manera diferente. Lo mismo pasa con los brotes de Ébola en algunas partes de África, donde no dejan de ser efectivas del todo.

Uno de los problemas de las cuarentenas es que chocan con los derechos de los ciudadanos y sus libertades. ¿Tiene derecho un gobierno a encerrar a la gente en sus casas durante meses? La idea es salvar vidas, pero muchas veces las cuarentenas se hacen de forma exagerada o poco efectiva. Incluso se empiezan demasiado tarde cuando la enfermedad ya se ha extendido demasiado. Cuando todo esto acabe en el mundo, veremos lo que queda de todo esto. ¿Habremos aprendido la lección para protegernos a tiempo de las pandemias?

Una cosa es cierta, y es que esta pandemia que estamos pasando no tiene nada que ver con otras de la historia. De hecho, no tendría ni que considerarse pandemia, porque si hubiera sido como la gripe española, la peste negra y otras conocidas, todo sería muy distinto.

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